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Guerra Israele-Palestina: una breve storia del cristianesimo a Gaza

La fede ha messo radici a Gaza sin dal suo inizio ed è sede di alcuni dei siti cristiani più antichi del mondo

Una donna prega nella chiesa di San Porfirio nel gennaio 2023 (AFP/Mahmud Hams)

Di Shafik Mandhai 20 ottobre 2023

L’attacco israeliano alla chiesa di San Porfirio a Gaza , risalente al V secolo, ha acceso i riflettori sulla popolazione cristiana dell’enclave palestinese assediata .

Almeno 18 persone sono state uccise nell’attentato contro una dependance dei servizi sociali nel complesso di edifici della chiesa. Sia musulmani che cristiani si sono rifugiati tra le sue mura sperando che la sua importanza storica e religiosa li avrebbe risparmiati dalla carneficina che ha colpito altre zone di Gaza.

Come parte della Palestina storica è impossibile scollegare la storia dei cristiani palestinesi a Gaza da coloro che condividono la loro fede nella Cisgiordania occupata, a Gerusalemme e all’interno della comunità palestinese in Israele.

La regione è il luogo di nascita del cristianesimo e il luogo in cui si svolgono molti degli eventi dell’Antico e del Nuovo Testamento della Bibbia.

I cristiani palestinesi di Gaza, come gli altri palestinesi del posto, non si considerano distaccati dalla più ampia nazione palestinese.

Tuttavia, esiste una storia cristiana unica e specifica di Gaza. Anche se a Gaza rimangono poco più di mille cristiani, il territorio riveste un significato speciale nello sviluppo della fede.

La regione viene citata per nome nel Nuovo Testamento in Atti 8 , in cui si fa riferimento all’evangelista Filippo che battezza un uomo etiope sulla strada tra Gerusalemme e Gaza.

“Ora un angelo del Signore parlò a Filippo, dicendo: ‘Alzati e va’ verso sud lungo la strada che scende da Gerusalemme a Gaza’. Questo è un deserto”, si legge nel versetto.

Ci sono anche diversi siti storici cristiani che non sono importanti solo a livello locale ma hanno importanza per i cristiani in generale.

Il luogo dell’attacco israeliano di giovedì sera, la chiesa di San Porfirio, è uno dei siti religiosi più importanti della Palestina.

Prende il nome da un vescovo del V secolo, il sito è uno dei più antichi luoghi di culto sopravvissuti nella regione e una delle chiese più antiche del mondo.

La chiesa fu inizialmente costruita nel 425 d.C. e successivamente ricostruita dai crociati nel XII secolo, e gran parte della struttura attuale risale a quel periodo.

Un altro importante sito cristiano a Gaza è il vicino e ancora più antico monastero di Tell Umm Amer.

La struttura del IV secolo, che ora giace in gran parte in rovina, un tempo comprendeva chiese, una sala battesimale, un cimitero e una cripta.

Serviva come luogo di culto per coloro che viaggiavano tra l’Egitto e le terre del Levante, comprese la Palestina e la Siria.

Il sito è noto per essere il luogo di nascita di Sant’Ilarione, un monaco palestinese del IV secolo, che contribuì a fare da pioniere al monachesimo.

La diffusione del cristianesimo

La presenza di queste prime chiese e monasteri, così come il riferimento biblico, indicano che il cristianesimo a Gaza si radicò parallelamente allo sviluppo della fede nella regione.

Ma l’adozione diffusa della fede non ebbe luogo fino al V secolo.

Secondo la studiosa Nicole Belayche, la forza dei culti pagani a Gaza prima del V secolo è “indiscutibile”.

Nel suo saggio nel libro Christian Gaza in Late Antiquity , scrive che quando Porfirio fu ordinato vescovo di Gaza, la popolazione cristiana ammontava a “meno di trecento su una popolazione stimata tra 20.000 e 25.000”.

La conversione di massa di Gaza al cristianesimo iniziò nel V secolo sotto gli auspici dell’Impero bizantino, successore dell’Impero Romano d’Oriente.

“È stato un processo difficile, che ha richiesto il ricorso all’intervento imperiale”, scrive.

La riluttanza iniziale fu superata dagli sforzi di uomini santi, come Porfirio, e dall’incorporazione dei rituali indigeni nei riti della chiesa, spiega Belayche.

Sebbene il Cristianesimo fosse ampiamente adottato entro la fine del VI secolo, non passò molto tempo prima che si affermasse una nuova religione dominante.

Nel suo libro Storia della città di Gaza , lo studioso ebreo-americano Martin A Meyer della fine del XIX secolo scrive: “La nuova fede ebbe appena il tempo sufficiente per affermarsi prima che l’Islam la spazzasse via per sempre da questa parte del mondo”.

L’affermazione di Meyer è iperbolica ma tocca il fatto che nei secoli successivi alla conquista araba, gran parte della popolazione della regione si convertì all’Islam.

Nella zona di Gaza rimaneva ancora una piccola minoranza cristiana, che sopravvisse per secoli e conobbe una breve fioritura sotto il dominio dei crociati nel XII secolo.

Cristianesimo moderno

Come i loro compagni palestinesi, molti cristiani della regione furono costretti ad abbandonare le loro case durante la fondazione dello Stato di Israele nel 1948.

Di conseguenza, la popolazione cristiana di Gaza è diminuita ulteriormente nel corso dei decenni, una tendenza che è continuata dopo la Nakba .

Secondo il Guardian , a metà degli anni ’60 c’erano 6.000 cristiani palestinesi a Gaza e oggi quel numero è sceso a 1.100.

La maggior parte dei cristiani nella regione assediata oggi seguono la Chiesa greco-ortodossa, mentre le minoranze seguono la chiesa battista e cattolica.

Le donne palestinesi reagiscono dopo l'attentato israeliano alla chiesa greco-ortodossa di San Porfirio a Gaza (Reuters)
Le donne palestinesi reagiscono dopo l’attentato israeliano alla chiesa greco-ortodossa di San Porfirio a Gaza (Reuters)

Dall’inizio dell’assedio israeliano di Gaza nel 2007, i cristiani hanno dovuto affrontare restrizioni di movimento simili a quelle sotto cui vivono i loro vicini musulmani.

Isolati dalle comunità cristiane più grandi in Cisgiordania e Gerusalemme, i fedeli necessitano di permessi israeliani per recarsi in quelle aree per occasioni religiose.

Nel 2021, Israele ha concesso a circa la metà della popolazione cristiana palestinese di Gaza i permessi per partecipare alle funzioni natalizie.

Tali diritti a partecipare ai rituali non sono affatto garantiti, come dimostra la decisione di Israele di cancellare 700 permessi ai cristiani di Gaza per partecipare alle funzioni pasquali a Gerusalemme.

Allo stesso modo Israele ha respinto le richieste di permesso per 260 palestinesi di Gaza che volevano trascorrere il Natale fuori dal territorio, nella Cisgiordania occupata o altrove.

Nonostante il loro numero esiguo, le Chiese di Gaza hanno regolarmente aperto le loro porte agli aderenti di qualsiasi fede per cercare rifugio durante i periodi di conflitto, nella speranza che i luoghi di culto non vengano attaccati da Israele.

Tali speranze potrebbero svanire rapidamente dopo il più recente attacco israeliano alla chiesa di San Porfirio.

Traduzione a cura della redazione

PalestinaCeL

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